Desarrollo cerebral prenatal y en la primera infancia: El estudio cerebro sano y desarrollo infantil

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Bebé en brazos de la madre.
Foto de ©Thinkstock.com/George Doyle

La iniciativa HEAL (Iniciativa de asistencia para terminar con la adicción a largo plazo SM) de los NIH, lanzada en abril pasado, respaldará una amplia gama de estudios destinados a mejorar las estrategias de prevención y tratamiento para el trastorno por uso de opioides trastorno y para el dolor, incluyendo los esfuerzos para mejorar los tratamientos para los bebés nacidos con síndrome de abstinencia neonatal (NAS)/síndrome de abstinencia de opioides neonatal (NOWS). Específicamente, el financiamiento de la iniciativa HEAL ayudará a sustentar un ambicioso estudio longitudinal, el Estudio Cerebro Sano y Desarrollo Infantil (HBCD), co-financiado por el NIDA y varios otros institutos y oficinas NIH, para entender mejor el impacto de la exposición temprana a opioides y otras sustancias, y a factores de estrés social en el desarrollo del cerebro en los niños.

El estudio HBCD seguirá a una amplia muestra de niños desde el período prenatal hasta los 10 años y utilizará algunos de los mismos métodos de evaluación y tecnologías de imágenes que se utilizaron en el estudio de 10 años sobre el comportamiento cognitivo cerebral adolescente (ABCD). Se espera que el estudio HBCD incorpore a las mujeres durante el segundo trimestre del embarazo o después del nacimiento de su bebé. El estudio recopilará datos sobre factores potencialmente importantes sobre su entorno, incluyendo el uso de drogas y alcohol, y les dará seguimiento a ellos y a sus hijos durante la década siguiente.

Los posibles frutos de un estudio de cohorte longitudinal de esta magnitud incluirán muchos conocimientos nuevos sobre los efectos de la exposición a opioides y otras sustancias durante el desarrollo fetal. También permitirá comprender mejor los efectos de los genes que promueven el desarrollo del cerebro. Además, el estudio analizará muchas otras exposiciones, incluidas las interacciones sociales, las toxinas ambientales, la nutrición y la actividad física. Hasta ahora, la medicina ha carecido de estándares de referencia detallados del desarrollo normativo del cerebro en la infancia, y el HBCD ayudará a producir dichos estándares. La información obtenida del estudio creará una referencia invaluable para pediatras, neurólogos pediátricos y psiquiatras.

El estudio ABCD logró recientemente su reclutamiento de referencia de cerca de 12,000 niños de 9 y 10 años, y los datos recopilados de las técnicas de neuroimagen inicial están arrojando resultados interesantes, como asociaciones entre el desarrollo neurológico y el tiempo de monitoreo. Del mismo modo, el estudio HBCD recopilará un rico conjunto de datos que estarán disponibles gratuitamente para la comunidad científica en general para responder a una amplia gama de preguntas investigativas. Por ejemplo, los investigadores pueden utilizar los datos para investigar cómo se desarrolla el cerebro humano y las características que podrían estar asociadas a las primeras manifestaciones de las enfermedades cerebrales, así como las que subyacen a la resistencia a entornos adversos. A medida que se recopilen los datos, irán publicándose para que los resultados puedan aprovecharse mucho antes de la finalización de estos estudios prospectivos de 10 años. 

Al igual que con el ABCD, el estudio de HBCD tendrá múltiples centros de investigación en todo el país para garantizar que la población del estudio sea representativa de la población en general, incluyendo todos los grupos étnicos y demográficos e incluso las mujeres que usan opioides. La exposición a muchas sustancias en el útero o a través de la leche materna puede tener consecuencias importantes para el desarrollo, y un estudio de esta magnitud aclarará en gran medida los efectos de la exposición prenatal y temprana a los opioides en los niños. También aumentará en gran medida nuestra comprensión de las consecuencias para el desarrollo de los factores estresantes ambientales como la negligencia, el abuso, la incertidumbre económica y la influencia del uso posnatal de opioides y otras drogas por parte de los padres.

Como puede imaginar, existen muchos desafíos potenciales para realizar imágenes cerebrales regulares en niños pequeños; poder permanecer quieto durante los escáneres de resonancia magnética es solo uno de ellos. También existen desafíos legales y éticos especiales relacionados con el reclutamiento y el estudio de madres que consumen opioides. En septiembre y octubre del año pasado, el NIDA, en asociación con otros institutos y centros de los NIH, organizó dos reuniones de paneles de expertos para discutir, respectivamente, los desafíos metodológicos del estudio del desarrollo neurológico en niños y el reclutamiento y la retención de poblaciones de alto riesgo en el estudio, incluyendo preguntas bioéticas.

A partir de las aportaciones recibidas durante estas reuniones del panel de expertos, se determinó que antes de solicitar propuestas de subvención para el estudio HBCD propiamente dicho, sería necesario un periodo de planificación inicial. Por lo tanto, el NIDA junto con el Instituto Nacional sobre el Abuso del Alcohol y el Alcoholismo (NIAAA), el Instituto Nacional de la Salud Infantil y Desarrollo Humano (NICHD), el Instituto Nacional de las Ciencias de Salud Ambiental (NIEHS), el Instituto Nacional de la Salud Mental (NIMH), el Instituto Nacional de Trastornos Neurológicos y Accidentes Cerebrovasculares (NINDS), el Instituto Nacional de Salud de las Minorías y Disparidades en la Salud (NIMHD), la Oficina de Investigaciones sobre la Salud de la Mujer (ORWH) y la Oficina de Investigación de Comportamiento y Ciencias Sociales (OBSSR) publicaron dos anuncios de oportunidades de financiación, uno para centros de investigación individuales y otro para solicitudes de colaboración vinculadas.

Las subvenciones de planificación se otorgarán por un período de 18 meses, durante el cual esperamos determinar muchas facetas críticas del diseño experimental. Esto incluye cómo realizar neuroimágenes en las etapas prenatal y posnatal temprana, cómo abordar los desafíos legales asociados con el reclutamiento de participantes que usan opioides (y otras drogas) (que varían según el estado), cómo formar asociaciones con agencias estatales y programas de tratamiento para el consumo de sustancias, cómo retener a las madres en el estudio y otras cuestiones prácticas y éticas. Las solicitudes vencen la última semana de marzo de 2019; los investigadores interesados en solicitar una de estas subvenciones pueden encontrar más información en RFA-DA-19-029 y RFA-DA-19-036 en grant.nih.gov.

Es un momento muy emocionante para todas las ciencias que estudian la salud infantil, el desarrollo humano y las raíces de la salud mental y las enfermedades psiquiátricas y neurológicas, incluyendo el abuso de sustancias y la adicción. Ahora tenemos las herramientas para caracterizar el desarrollo del cerebro humano en la transición de la infancia a la edad adulta, una época en la que se originan muchas de las condiciones médicas que nos afligen más adelante en la vida. Los datos del estudio HBCD conducirán en última instancia a soluciones científicas para la adicción, abriendo camino para nuevas intervenciones de prevención y tratamiento y reduciendo así el impacto de los opioides y otros trastornos por uso de sustancias en las familias estadounidenses.

Dra. Nora Volkow, directora

Aquí destaco la importante labor que está llevando a cabo el NIDA y otras novedades relacionadas con la ciencia detrás del consumo de drogas y la adicción.

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